夏威夷野火為何致命?三關鍵因素導致

▲2023年8月10日夏威夷第二大島茂宜島西部大火過後,拉海納海濱房屋和建築物被夷為平地。Getty Images
第248期
哨子先生

美國夏威夷第二大島茂宜島(Maui),8月8日發生嚴重山林大火,火勢一發不可收拾,一路蔓延到市鎮地區,燒毀上千棟建築物,造成逾百人死亡、上千人失蹤的慘劇。其中歷史悠久的度假聖地拉海納(Lahaina)災情最慘重,小鎮有八成地區被大火吞噬,遊客、居民為保命緊急跳海,但有更多人逃離不及命喪野火。曾經繁華的觀光古鎮如今像被轟炸過,只剩下一片焦黑土地,讓人不忍卒睹。

三關鍵因素 燒出美國史上最嚴重野火

根據聯邦緊急事務管理署(Federal Emergency Management Agency,簡稱FEMA)的統計顯示,野火造成110人死亡(截稿前統計)、超過4,500人流離失所,以及2,200棟建築物被毀,嚴重死傷破紀錄成為美國百年來最嚴重的野火事故。隨著當地政府派出「尋屍犬」搜尋罹難者,死亡人數估計會繼續增加。

夏威夷群島位處熱帶,氣候潮濕溫暖,為何會出現致命野火?

雖然起火原因仍未明,但專家分析野火蔓延速度會如此之快,「氣候變遷」、「颶風」以及「土地利用變化」是最主要原因。

隨著全球氣溫上升、水分蒸發,夏威夷近年乾燥狀況越來越嚴重,根據氣象資料顯示,野火發生的前一週,茂宜島上有16%地區處於「嚴重乾旱」。此時南邊又有颶風朵拉經過,雖然沒有登陸茂宜島,但低壓熱帶氣旋帶來的高溫下沉氣流,導致當地出現焚風。

乾燥及高溫,成為野火的最佳溫床,茂宜島出現野火早已不是新鮮事。

加上社會經濟結構轉變,拉海納多數農地、牧場被廢棄,無人管理,土地被大量外來植物如天竺草覆蓋。乾燥氣候吸光植物水分,當野火出現時,這些乾燥牧草、野生藤蔓和灌木成為最佳助燃物,在陣風的推進下,一路以時速超過90公里的速度燒往拉海納。

加州大學氣候科學家丹尼爾‧史溫(Daniel Swain)說:「由於一系列因素湊巧匯聚在一起,導致這個城鎮幾乎全毀。火災傳播速度驚人,有些人甚至無法從建築物中逃生。大火在60到120秒內吞噬了建築物。」

警報系統失靈 居民錯失逃生時機

天災發生雖然無奈,但民眾無法理解的是,當大火一路燒到自家門前時,為何當地政府毫無示警?消防單位又到哪去了?

由於氣候異常乾燥高溫,茂宜島近年的野火災情強度與規模與日俱增,這讓資源有限的當地消防體系疲於應付。光是8日當天,島上就有三處大型野火發生,只有65名消防員以及10台消防車的茂宜島,根本難以在第一時間應對火勢。

原本應該響起的警報器此時卻沒有發揮作用,官員跟政府必須透過廣播、簡訊和電話通知居民,但大火迅速燒掉電力和電信系統,很多人無法收到緊急警報,居民直到火勢燒到對街時,才發現小鎮已陷入火海。

大火從8日一直延燒到9日才被熄滅,度假天堂成為人間煉獄,近千人至今仍下落不明,上萬人無家可歸。

野火重創觀光經濟 茂宜島重建之路漫長

夏威夷州州長葛林(Josh Green)表示將針對起火原因,以及警報器為何失靈進行詳細且全面性的調查,「但現在,我們重點會放在為生還者提供支援。盡力讓人們團聚、提供住房和醫療保健,然後重建。」

美國總統拜登8月10日宣布茂宜島大火為「重大災害」,下令釋出聯邦資金援助茂宜島救災與重建。當地官員要求非必要旅行的人離開,並呼籲旅客取消前往茂宜島的旅遊計畫,這勢必對有八成經濟收入來源依賴觀光業的茂宜島造成巨大衝擊。加上必須耗資數億美元與數年的災後復原和重建,茂宜島要在短期內恢復往昔,看來困難重重。

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